Ceria imita la vida vegetal

Se están inventando dispositivos más nuevos y excitantes para aprovechar la energía renovable, especialmente energía solar . Uno de estos dispositivos es un prototipo que utiliza uno de los metales de la tierra rara – ceria, también conocido como óxido de cerio – utilizando su propensión natural de exhalar e inhalar alternativamente oxígeno mientras se calienta o se enfría.

Un nuevo prototipo

Formulado por investigadores estadounidenses y suizos, este prototipo tiene una ventana de cuarzo y una pequeña cavidad para enfocar la luz solar en un cilindro lleno de cerio. Con el agua y/o dióxido de carbono bombeado al recipiente, se crea hidrógeno y/o monóxido de carbono. El hidrógeno por sí solo se usa en las celdas de hidrógeno y al mezclar hidrógeno y monóxido de carbono, se puede producir gas combustible.

Ventajas

A diferencia de las células fotovoltaicas convencionales, el hidrógeno y el syngas son combustibles que se pueden almacenar, son portátiles y se pueden utilizar en cualquier momento. El metal ceria está abundantemente disponible siendo el metal de tierras raras más comúnmente encontrado. La profesora Sossina Haile, de Instituto de Tecnología de California , ha afirmado que ceria es la más adecuada para este proceso y apta para la producción masiva de combustibles como el hidrógeno y el syngas. También dijo que decir que este prototipo imita la fotosíntesis de las plantas es demasiado generalizado y simplista, aunque los ingredientes básicos y el funcionamiento pueden ser los mismos.

Limitaciones

El hecho de que sólo entre el 0,7 y el 0,8% de la energía solar se aproveche para la producción de combustible y que el resto se pierda a través del calor o de la re-radiación hace que este dispositivo sea bastante ineficiente. Sin embargo, se espera que la mejora del aislamiento y la reducción de las aberturas lo conviertan en una opción comercialmente viable, lo que aumentará la eficiencia hasta aproximadamente un 19%.

Planes futuros

Daniel Davies, de Solar Century , una empresa británica calificó la investigación de «emocionante». La posibilidad de producción a gran escala y la portabilidad del combustible son los puntos a favor de este dispositivo según él. Pero el profesor Haile sostiene firmemente que hacer o estropear este y otros prototipos depende en gran medida de la política de carbono a nivel nacional y estatal.

Retos por delante

La rentabilidad, la capacidad de almacenamiento/transporte y la eficiencia de la producción son tres de los principales retos a los que deben hacer frente los dispositivos de tecnología híbrida, como estos prototipos. Varios métodos se utilizan para hacer frente a estos desafíos, como el uso de una serie de espejos para enfocar la luz solar en los receptores, sales fundidas para almacenar el calor durante un máximo de 15 horas. Pero la búsqueda sigue en marcha para encontrar el dispositivo de suministro de energía renovable más rentable, eficiente y continuo.

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