El nuevo papel de los microbios en la producción de biocombustibles

Actualmente el biocombustible se produce a partir de plantas así como de microbios. Los aceites, carbohidratos o grasas generados por los microbios o las plantas se refinan para producir biocombustibles. Se trata de una energía verde y renovable que ayuda a conservar el uso de combustibles fósiles. Pero una nueva investigación ha llevado a un nuevo descubrimiento de conseguir que los microbios produzcan combustible a partir de las proteínas en lugar de utilizar la proteína para su propio crecimiento. La investigación se está llevando a cabo en las instalaciones de University of California en Los Ángeles.

Enfoque

El objetivo del experimento era inducir a los microbios objeto de estudio a producir un tipo específico de proteínas en lugar de lo que de otro modo podrían estar inclinados a producir. Esta proteína especial puede ser refinada en biocombustible. La tarea es hacer que los microbios produzcan sólo este tipo de proteína en lugar de utilizarla para su propio crecimiento y actividades relacionadas con el crecimiento como lo hacen de otra manera.

Diferente de la práctica anterior

Este tipo de producción de biocombustibles es diferente del comportamiento tradicional de los microbios, que utilizan la proteína sólo para el crecimiento. Esto es como engañar a los microbios para que se desvíen y produzcan grasas o material que pueda convertirse en biocombustible. En palabras de UCLA estudiante postdoctoral e investigador principal, Yi-xin Huo – «Tenemos que redirigir completamente el sistema de utilización de proteínas, que es uno de los sistemas más regulados de la célula».

Primer intento de utilización de proteínas

Esto se ha afirmado como el primer intento de utilizar las proteínas como fuente de generación de energía. Hasta ahora, las algas productoras de biocombustibles no han hecho uso de la proteína como fuente de carbono para el biocombustible. Sólo se usaba para el crecimiento. Pero ahora los científicos han manipulado el proceso habitual de metabolismo del nitrógeno y han inducido el proceso de biorrefinamiento y han alterado el metabolismo del nitrógeno a nivel celular.

Un beneficio adicional

Por este proceso, están dejando que las células retengan el nitrógeno y extraigan sólo el amoníaco. Una vez hecho con la producción de biocombustibles, el residuo es un mejor tipo de fertilizante gracias a los bajos niveles de nitrógeno. Esto a su vez reducirá cualquier emisión de gases de efecto invernadero que ocurra durante la producción de fertilizantes. El nuevo proceso volverá a procesar el nitrógeno y ayudará a mantener un estado neutro de nitrógeno y a reducir las emisiones nocivas durante la producción de fertilizantes.

Planes futuros

El número del Nature Biotechnology Sunday ha publicado los hallazgos del equipo. El equipo espera que sus hallazgos reescriban la producción de biocombustibles inundando el campo con microbios comedores de proteínas que generarán grasas y sustancias que pueden convertirse en biocombustibles. Los microbios se alimentarán de proteínas que no son aptas para el consumo animal y seguirán produciendo proteínas especiales para la conversión de biocombustibles y más tarde pueden convertirse en un mejor tipo de fertilizante con menos nitrógeno y sin emisiones nocivas de gases de efecto invernadero.

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