Futuros Carros de Celdas de Combustible de Hidrógeno

Olvida el etanol o el biodiesel. La siguiente gran cosa en el combustible de automoción podría ser el hidrógeno. Los fabricantes de automóviles se están acercando rápidamente a hacer de los vehículos de pila de combustible de hidrógeno un hecho cotidiano, con varios modelos de prueba listos para debutar en los próximos años. Las celdas de combustible de hidrógeno para alimentar vehículos son deseables, dicen los expertos, porque el hidrógeno es un combustible renovable que puede ser usado para crear electricidad para hacer funcionar los automóviles. Una reacción química entre el oxígeno y el hidrógeno produce la energía eléctrica, y cuando se utiliza hidrógeno puro, la única emisión del tubo de escape es vapor de agua inofensivo.

BMW introdujo la semana pasada el primer coche de lujo con propulsión por hidrógeno del mundo, el Hydrogen 7, que puede funcionar tanto con hidrógeno como con gasolina. Y General Motors introdujo este mes una versión lista para producción de la Sequel alimentada por celda de combustible de hidrógeno de Chevy y dijo que planeaba lanzar una flota de crossovers alimentados por celda de combustible de hidrógeno Chevy Equinox el próximo otoño.

Sin duda, pasarán muchos años – si es así – antes de que se determine si el combustible de hidrógeno tiene futuro en la industria. Por un lado, el mero desarrollo de la infraestructura necesaria para «llenar» y mantener los vehículos con pilas de combustible de hidrógeno representaría una enorme tarea.

Desde instalaciones de almacenamiento en el punto de producción hasta tuberías, camiones, compresores y dispensadores en los que los clientes se llenaban en una estación de servicio o en un sitio de energía estacionario, «Estamos muy lejos», dijo Paul Lacy, gerente de investigación técnica de Troy, con sede en Michigan Global Insight , una empresa de investigación económica y de mercado.

«Tenemos 600 estaciones de servicio de 180.000 gasolineras en el país que incluso tienen etanol», dijo. «Sacar hidrógeno es una tarea totalmente nueva.»

Y eso es sólo en el lado de la producción y la entrega de la ecuación.

Muchos se preguntan si las poderosas compañías petroleras y sus defensores se mantendrían al margen y permitirían el desarrollo de una infraestructura de hidrógeno competitiva, a pesar de que el Presidente Bush ha presionado para que se realicen más investigaciones y el Gobernador de California, Arnold Schwarzenegger, ha dicho que prevé un día en el que las estaciones de servicio de hidrógeno estén ubicadas en las carreteras de California.

Luego, por supuesto, hay preocupaciones sobre el costo y la seguridad.

Las celdas de combustible de hidrógeno, aunque son casi el doble de eficientes que los motores de combustión interna que usan gas, cuestan casi 100 veces más por unidad de potencia producida, señalan los críticos. Y el hidrógeno es explosivo. Se enciende en un rango más amplio de concentraciones que el gas natural y requiere menos energía para encenderse, dijo Michael D. Amiridis, presidente del departamento de ingeniería química de la Universidad de Carolina del Sur, al sitio web y a hybridcars.com, defensor de los automóviles híbridos gas-eléctricos.

«Da miedo, no se puede ver la llama», dijo Amiridis.

Aún así, los fabricantes de automóviles siguen adelante.

«Lo que podemos hacer por nuestra parte es demostrar que la tecnología es principalmente factible, y tenemos muchos proyectos corporativos en esta área», dijo BMW ‘s corporate communications manager Andreas Klugescheid. Su Centro de Pruebas de Emisiones e Ingeniería de Norteamérica en California, por ejemplo, ha estado probando dos prototipos BMW Hydrogen 7 que funcionan tanto con hidrógeno como con gasolina, usando un motor de doble combustible y dos tanques de combustible separados.

Con sólo pulsar un botón en el volante, el Hydrogen 7 puede funcionar tanto con hidrógeno como con gasolina. Puede recorrer 125 millas en su modo de hidrógeno y 300 en su modo de gasolina, limitando así la posibilidad de que su conductor quede varado, dado que sólo hay una estación de servicio de hidrógeno en California, cerca de Los Ángeles.

Tanto GM como Honda esperan evitar las preocupaciones sobre la falta y el costo de desarrollar estaciones de servicio de hidrógeno mediante la creación de dispositivos caseros de reabastecimiento de hidrógeno que permitirían que los automóviles se recarguen durante la noche en los garajes.

Gran parte del impulso a los vehículos con pilas de combustible de hidrógeno tiene por objeto tranquilizar al público mediante modelos y proyectos de demostración.

GM, por ejemplo, abrió la primera estación de servicio de hidrógeno de la nación en los suburbios de Washington, D.C., hace dos años, y ofrece la enérgica aceleración de 0 a 60 en 10 segundos y el «rango sin precedentes» de 300 millas entre las reposiciones de su Sequel.

GM también está construyendo más de 100 vehículos con celda de combustible Chevy Equinox que comenzará a colocar con clientes en California, Nueva York y Washington, D.C., para realizar pruebas de mercado a partir del próximo otoño. El vehículo está diseñado para ser operado a 50,000 millas y podrá funcionar en temperaturas de sub-congelación, un punto importante porque eso también ha sido un problema.

Probablemente pasarán años antes de que quede claro si el hidrógeno se convertirá en el combustible del futuro para los automóviles. Honda no espera comenzar la producción limitada de su elegante sedán de cuatro puertas FCX, que será alimentado por celda de combustible de hidrógeno, hasta el 2010 y GM ha dicho que tomará la misma cantidad de tiempo para tener un sistema de celda de combustible con la durabilidad de rendimiento y el costo de producción en masa asequible que iguala o excede los motores de combustión interna de hoy.

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